¿Qué es una galaxia?

Una galaxia es una enorme colección de gas, polvo y miles de millones de estrellas y sus sistemas solares, todos ellos unidos por la gravedad.

Nosotros vivimos en un planeta llamado Tierra que forma parte de nuestro sistema solar. Pero, ¿Dónde está nuestro sistema solar? Es una pequeña parte de la Vía Láctea.

Una galaxia es un enorme conjunto de gas, polvo y estrellas con sus sistemas solares. Una galaxia se mantiene unida por la gravedad. Nuestra galaxia, la Vía Láctea, también tiene un en el centro.

Diagrama que muestra que un planeta es parte de un sistema solar, y el sistema solar es parte de una galaxia.

Cuando miras las estrellas en el cielo nocturno, estás viendo otras estrellas de la Vía Láctea. Si está muy oscuro, lejos de las luces de las ciudades y de las casas, puedes incluso ver las bandas de polvo de la Vía Láctea que se extienden por el cielo.

Foto de la Vía Láctea vista desde un desierto oscuro. Los colores polvorientos iluminan el cielo.

La galaxia de la Vía Láctea se extiende por el cielo en el monumento nacional de Trona Pinnacles, en California. Foto de Ian Norman.

Sin embargo, hay muchas galaxias además de la nuestra. Hay tantas que aún no podemos contarlas todas. Se observó una pequeña parcela del espacio durante 12 días y se encontraron 10.000 galaxias, de todos los tamaños, formas y colores. Algunos científicos creen que podría haber tantas como galaxias en el universo.

Foto tomada por el telescopio espacial Hubble de miles de pequeñas galaxias de todas las formas y colores. El universo es un lugar muy grande.

Algunas galaxias tienen forma de espiral como la nuestra. Tienen brazos curvados que las hacen parecer un molinete. Otras galaxias son lisas y tienen forma ovalada. Se llaman galaxias elípticas. Y también hay galaxias que no son espirales ni ovaladas. Tienen formas irregulares y parecen manchas. La luz que vemos de cada una de estas galaxias procede de las estrellas que hay en su interior.

Diagrama de las diferentes formas de las galaxias: espiral, elíptica e irregular.

A veces las galaxias se acercan demasiado y chocan entre sí. Nuestra Vía Láctea chocará algún día con Andrómeda, nuestra vecina galáctica más cercana. Pero no te preocupes. No ocurrirá hasta dentro de unos cinco mil millones de años. Pero incluso si ocurriera mañana, no te darías cuenta. Las galaxias son tan grandes y están tan extendidas en sus extremos que, aunque las galaxias choquen entre sí, los planetas y los sistemas solares no suelen estar cerca de chocar.

Traducido desde: spaceplace

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