¿Qué es la lectura de mapas?

La lectura de mapas (a veces también escrita como interpretación de mapas) es el acto de interpretar o comprender la información geográfica representada en un mapa.

A través de la lectura de mapas, el lector debería ser capaz de desarrollar un mapa mental de la información del mundo real procesando la información simbolizada que se muestra en el mapa.

Para ello, el lector tendrá que deducir la información esencial que presenta el mapa, como la distancia, la dirección, las características naturales y artificiales y las características topográficas.

Instrucciones paso a paso para aprender a leer un mapa

Para entender cómo leer un mapa, vamos a mirar diferentes mapas incluyendo este ejemplo de un mapa topográfico del USGS. Los mapas topográficos del USGS son mapas creados para todo el territorio de los Estados Unidos que muestran la topografía (de ahí su nombre) junto con información sobre carreteras, características del agua y líneas de cuadrícula.

El mapa topográfico del USGS que veremos es el mapa de media cúpula a escala 1:24.000 que cubre una porción del Parque Nacional Yosemite.

El mapa topográfico a escala 1:24.000 del USGS para el Half-Dome, 2018.

Ahora que tenemos nuestro mapa de ejemplo, comencemos a aprender a leer este mapa topográfico del USGS.

Título del mapa

Al igual que el título de un libro, el título del mapa te dará una pista de cuál es la finalidad del mapa. Los títulos de los mapas se pueden encontrar en muchos lugares de un mapa. El tamaño de la fuente de un título de mapa es típicamente muy grande para llamar la atención del espectador.

En nuestro mapa de ejemplo, el título del mapa se encuentra en la parte superior del mapa.

Sección de títulos para el Mapa Topográfico de la Media Cúpula del USGS 2018. Mapa: USGS, dominio público.

La sección de títulos para este tipo de mapa del USGS es un poco diferente a la mayoría de los mapas que encontrarás. El título está dividido en la parte superior de la página. La sección de títulos a la izquierda de la imagen es el título de la serie de mapas: US Topo.

US Topo es una serie de mapas que el USGS crea mostrando la topografía en secciones conocidas como cuadriláteros para todo Estados Unidos. A la derecha de la imagen de arriba está el título para este cuadrángulo en particular: Media Cúpula. A continuación está el estado que cubre el cuadrángulo: California. La última es la escala del mapa para el cuadrángulo: 1:24.000.

En otros mapas, el título del mapa será más obvio y descriptivo. Tomemos, por ejemplo, este mapa de Nueva York y Nueva Jersey de 1777. La sección del título del mapa ha sido ampliada para poder ser vista. El título es bastante descriptivo. Al leer el título, el lector puede entender el enfoque geográfico del mapa, así como la información de la fuente que se utilizó para crear el mapa.

Un mapa de las provincias de Nueva York y Nueva Jersey, 1777. El título del mapa ha sido ampliado para este artículo. Mapa: Biblioteca del Congreso.

Mapa de ubicación

Un mapa de ubicación es un mapa más pequeño que muestra la posición relativa del área geográfica mapeada a un área más grande.

Por ejemplo, este mapa de Texas tiene un mapa localizador, también llamado a veces mapa de recuadro, que muestra la ubicación relativa de Texas (sombreado en rojo) con respecto al resto del continente Estados Unidos.

Mapa de Texas con un mapa localizador que muestra la ubicación relativa de Texas dentro de los Estados Unidos continentales.

Remitiéndose a nuestro ejemplo de mapa topográfico de la Media Cúpula, este mapa localizador muestra la ubicación relativa del cuadrilátero (cuadrado rojo) con respecto al resto del estado de California.

Debajo del mapa localizador hay un mapa índice que puede encontrarse en mapas que forman parte de una serie de mapas o un atlas. El punto del mapa índice es mostrar la ubicación y los nombres de los cuadrángulos circundantes al mapa de la Media Cúpula. Esto es útil si está buscando el mapa topográfico que está justo fuera del rango del mapa topográfico actual que tiene.

Mapa localizador y mapa índice en un mapa topográfico del USGS.

Comprensión de los símbolos del mapa

Dado que los mapas son representaciones del mundo real, los cartógrafos utilizarán símbolos y colores para indicar al lector lo que están cartografiando.

Lo que significan los símbolos en el mapa se definen en lo que se conoce como la leyenda del mapa o la clave del mapa.

El objetivo de una leyenda del mapa es describir lo que significan todos los símbolos del mapa. Los mapas con una leyenda o clave de mapa completa pueden ser utilizados sin necesidad de guías de interpretación adicionales.

El mapa de abajo muestra las zonas de uso de la tierra del Plan General para la Ciudad de Santa Clarita en California, el mapa en la esquina inferior derecha permite al lector entender el significado de las diferentes áreas de color.

Al hacer coincidir el color con la leyenda de coincidencia, los usuarios pueden entender que las zonas sombreadas en rojo son comerciales, las sombreadas en azul son industriales y las amarillas son residenciales no urbanas.

Mapa que muestra el Plan General de la Ciudad de Santa Clarita, California.

Los mapas topográficos de EE.UU. pueden contener mucha simbología que no está definida en cada cuadrante individual. Si busca la leyenda del mapa en nuestro ejemplo de cuadrángulo de media cúpula, notará que la leyenda es muy escasa:

Leyenda del mapa en el mapa topográfico de los Estados Unidos para la Media Cúpula. Mapa: USGS.

Si miras una pequeña sección del mapa de la Media Cúpula, verás que hay muchos símbolos que no están incluidos en la pequeña leyenda del mapa del USGS. Simplemente no hay suficiente espacio para incluir toda la simbología en estos mapas tan detallados.

Para entender lo que significan esos símbolos, necesitarías consultar la guía de símbolos topográficos del USGS para buscarlos.

Sección del mapa topográfico de la Media Cúpula de EE.UU. Mapa: USGS

Algunos símbolos están pensados para ser intuitivos. Por ejemplo, el símbolo verde con la mesa de picnic te permite entender inmediatamente que este punto del mapa es un área de descanso donde puedes parar a comer. El símbolo marrón claro con el excursionista te permite saber que el camino es una ruta de senderismo.

Hay otros símbolos que son más difíciles de entender, y es ahí donde la guía de Símbolos Topográficos del USGS es útil. Por ejemplo, podemos ver áreas que se ven así:

Simbología del mapa topográfico del USGS. Mapa: USGS.

Entonces, ¿qué significan los símbolos azules? Si miramos en la guía de símbolos, aprendemos lo que significan esos símbolos buscando un símbolo que coincida:

Simbología de áreas sumergidas y pantanos, mapas topográficos del USGS. Fuente: USGS.

Orientación del mapa

Comprender las direcciones cardinales es un aspecto importante de la lectura de un mapa. ¿En qué dirección está el norte, el sur, el oeste o el este?

Para mostrar la dirección, los mapas contendrán una flecha de norte. Muchos mapas están orientados de tal manera que el norte está hacia la parte superior del mapa. Cuando un mapa está orientado con el mapa hacia el norte, la flecha del norte indicará que el norte está directamente arriba:

Una rosa de los vientos que muestra sólo los puntos cardinales del norte, sur, este y oeste. Adaptado de Brosen~commonswiki, CC BY 2.5, Medawiki Commons

En el ejemplo del mapa del Half-Dome, el USGS pone más información técnica para mostrar tanto la dirección del norte geográfico (GN) como la del norte magnético (MN):

Flecha del norte en un mapa topográfico del USGS.

No todos los mapas están orientados con el norte en la parte superior del mapa. Por ejemplo, los mapas de la Edad Media se orientaban frecuentemente con el este en la parte superior.

Para un ejemplo más actual, echemos un vistazo a la ciudad de Santa Mónica en California. Esta ciudad costera se encuentra a lo largo de la costa del Océano Pacífico.

Por legibilidad y estética, los cartógrafos de la ciudad giran los mapas 46 grados para que el lado de la playa se alinee a lo largo de la parte inferior de la página. En este mapa de las calles de la ciudad, note que la flecha del norte en la esquina inferior izquierda está inclinada para mostrar el dirección correcta del norte.

El mapa de calles de la ciudad de Santa Mónica muestra una rotación del mapa de 48 grados.

Entendiendo la escala del mapa

La escala del mapa es una forma que tienen los cartógrafos de hacer saber al lector cómo traducir la distancia en el mapa a la distancia en el suelo. La escala del mapa es una expresión de la relación entre la distancia en el mapa y la distancia en el mundo real.

Por ejemplo, el mapa de la Media Cúpula tiene una escala de 1:24.000. Esta proporción significa que cada unidad del mapa es igual a 24.000 de las mismas unidades sobre el terreno. Este tipo de escala del mapa se conoce como Fracción Representativa (RF).

Por lo tanto, 1 pulgada en el mapa es igual a 24.000 pulgadas en el suelo.

La escala del mapa también puede ser expresada como una proporción de un tipo de unidad a otro tipo de unidad. Podrías ver una escala del mapa expresada como 1″ = 100′. Eso significa que una pulgada en el mapa es igual a 100 pies en el mundo real. Este tipo de escala del mapa se conoce como escala verbal.

Una tercera opción para la escala del mapa es mostrar la relación del mapa con el mundo real como una escala de barras. Una escala de barras es esencialmente una regla en el mapa. La distancia en el mapa se expresa como un gráfico y la distancia correspondiente se anota en la escala de barras.

Este ejemplo del mapa del Half-Dome muestra tanto una RF como unas cuantas escalas del mapa:

Escala del mapa en un mapa topográfico del USGS.

Metadatos del mapa

La última información importante que hay que entender sobre la lectura de los mapas son los metadatos.

Los metadatos son datos sobre el mapa. Las piezas típicas de metadatos que puede encontrar en un mapa son el nombre del cartógrafo, la fecha de creación del mapa, la fuente y las fechas de los datos utilizados para crear el mapa, la proyección del mapa y el dato utilizado, y cualquier advertencia que el creador del mapa quiera que usted conozca.

Estos son los metadatos que se encuentran en el mapa topográfico del USGS de media cúpula. Los metadatos le permiten ver la antigüedad de los diversos conjuntos de datos que el USGS utilizó para crear el mapa topográfico.

Metadatos en un mapa topográfico del USGS.

Los metadatos del mapa del Plan General de la Ciudad de Santa Clarita contienen información similar acerca de las fuentes de datos, renuncias, quién creó el mapa y un enlace al archivo original utilizado para crear el mapa.

Metadatos para el mapa del Plan General de la Ciudad de Santa Clarita.

Traducido desde: geographyrealm

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